Το ηλεκτρικό ρεύμα και η ροή του
Το ηλεκτρικό ρεύμα είναι μια ροή ηλεκτρονίων μέσα σε αγωγούς. Για λόγους ιστορικούς, που ανάγονται σε εποχή που δεν ήταν γνωστός ο μηχανισμός του ηλεκτρικού ρεύματος, η συμβατική κατεύθυνση της ροής του ηλεκτρικού ρεύματος από το θετικό στον αρνητικό πόλο μιας γεννήτριας ή ηλεκτρικής συστοιχίας είναι αντίθετη από την πραγματική κατεύθυνση της πορείας των ηλεκτρονίων στον αγωγό. Επικράτησε δηλαδή, η αβάσιμη αντίληψη ότι το ηλεκτρικό ρεύμα κινείται από το θετικό πόλο προς τον αρνητικό, ενώ συμβαίνει το αντίθετο.

Όταν η ροή των ηλεκτρονίων δεν μεταβάλλεται στο χρόνο, το ρεύμα λέγεται «συνεχές». Όταν τα ηλεκτρόνια κινούνται περιοδικά πότε προς τη μια και πότε προς την άλλη κατεύθυνση, τότε το ρεύμα λέγεται «εναλλασσόμενο». Τα φαινόμενα του ηλεκτρικού ρεύματος ανακαλύφθηκαν πολύ αργότερα από τα ηλεκτροστατικά φαινόμενα, που ήταν γνωστά από την αρχαιότητα.

Πραγματικά ο Θαλής ο Μιλήσιος αναφέρει το πασίγνωστο στην εποχή του γεγονός, ότι το ήλεκτρο, ένα από τα καλύτερα διηλεκτρικά, όταν τριφτεί, αποκτά την ικανότητα να έλκει διάφορα ελαφρά αντικείμενα. Άλλωστε η παρατήρηση αυτή του Θαλή ήταν και η αιτία να περιγραφούν τα σχετικά φαινόμενα, όπως ο «ηλεκτρισμός» από τον Αγγλο φυσιοδίφη τού 17ου αιώνα Τζίλμπερτ.

Αν όμως τα ηλεκτροστατικά φαινόμενα τα γνωρίζουμε από καιρό, το ηλεκτρικό ρεύμα έγινε γνωστό στα τέλη του 18ου αιώνα, όταν οι Ιταλοί Βόλτα και Γκαλβάνι ανακάλυψαν τις πρώτες χημικές πηγές ηλεκτρικής ενέργειας, ο πρώτος με την ονομαστή «στήλη» του, που αποτελείται από δισκία χαλκού και ψευδαργύρου τοποθετημένα εναλλάξ, και ο δεύτερος με τους νεκρούς βατράχους του, που οι οργανικοί χυμοί τους όταν έρχονται σε επαφή με μέταλλο, συνέθεταν υποτυπώδη πηγή ηλεκτρισμού.

Η κατασκευή της στήλης του Βόλτα, που η τάση της μπορούσε να αυξηθεί σημαντικά με την προσθήκη περισσότερων δισκίων, έκανε δυνατή τη μελέτη των ισχυρών σχετικά ηλεκτρικών ρευμάτων. Έτσι στην αρχή τού 19ου αιώνα, ανακαλύφθηκαν η πρώτη μορφή της συνεχούς ηλεκτρικής εκκένωσης διαμέσου αερίων, το λεγόμενο «βολταϊκό τόξο» (Πετρώφ και Ντάιβυ), και οι χημικές αλλοιώσεις που υφίστανται τα ηλεκτροαγωγά διαλύματα (ηλεκτρόλυση). Λίγο αργότερα, οι Τζόους και Λέντς ανακάλυψαν τους νόμους που φέρουν το όνομά τους, και που αφορούν τις σχέσεις μεταξύ ισχύος και τάσης ενός ηλεκτρικού ρεύματος.